‘Nos complica la vida’: muchas empresarias deben soportar las comparaciones con Elizabeth Holmes, la fundadora de Theranos

Numerosas emprendedoras dicen que suelen compararlas con Holmes, la fundadora de Theranos, que pronto enfrentara un juicio por fraude.

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SAN FRANCISCO — En 2018, cuando Alice Zhang se dispuso a recaudar fondos para su empresa emergente dedicada al descubrimiento de farmacos, las preguntas mas frecuentes de los inversionistas eran sobre Theranos, la empresa emergente de pruebas sanguineas creada por la empresaria Elizabeth Holmes que fracaso tras verse envuelta en un gran escandalo.

Otras personas tambien hacian esas mismas preguntas. Durante un evento en la Universidad de Stanford, los organizadores le pidieron a Zhang que hablara sobre Theranos. Un asesor le comento que cuando el tema de su empresa se mencionaba en alguna conversacion, la respuesta inmediata era alguna broma relacionada con Holmes.

En un principio, Zhang se sintio muy confundida. Su empresa emergente, Verge Genomics, aplica inteligencia artificial para colaborar en el descubrimiento de farmacos terapeuticos. Es un area que no se relaciona en absoluto con las actividades de Theranos, cuyo objetivo era comercializar maquinas de analisis sanguineo como herramienta para realizar diagnosticos. Ademas, Holmes fue acusada de fraude, pero no existe ninguna acusacion en contra de Zhang.

Sin embargo, el patron se hizo muy evidente. Cuando Verge Genomics recaudo fondos ese mismo ano, una destacada columna especializada en el sector comparo a Zhang con Holmes. A pesar de que esas comparaciones cayeron poco a poco en el olvido conforme crecio su empresa, Zhang, de 32 anos, afirma que otras fundadoras relatan la misma historia, aunque “no veia ninguna similitud, fuera del hecho de que ambas somos mujeres y nos desenvolvemos en el area de las ciencias llamadas duras”.

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Alice Zhang, directora ejecutiva de Verge Genomics, dijo que durante los inicios de su empresa las comparaciones con la fundadora de Theranos, Elizabeth Holmes, la confundieron.Credit…Carolyn Fong para The New York Times

Una generacion de empresarias, en particular las que se enfocan en campos como las ciencias naturales, la biotecnologia y el cuidado de la salud, todavia viven bajo la sombra de Holmes. A pesar de que Theranos dejo de operar en 2018, Holmes todavia esta muy presente en el mundo de las empresas emergentes debido a la audacia de su historia y porque ha permeado la cultura popular dejando una imagen, al parecer indeleble, de la manera en que las fundadoras de empresas pueden forzar ciertos limites.

La saga, digna de los tabloides, comenzo cuando Holmes lanzo Theranos a los 19 anos de edad. De inmediato fue objeto de elogios y comparaciones con Steve Jobs, fama que la corono como la multimillonaria mas joven, una personalidad idolatrada que aparecio en numerosas portadas de revistas. No obstante, despues de que una investigacion realizada en 2015 por The Wall Street Journal genero cuestionamientos en torno a sus declaraciones sobre Theranos, sufrio una caida espectacular de la gracia popular. Su implosion capto la imaginacion del publico y se ha relatado en un documental, un libro, un podcast y una miniserie protagonizada por Amanda Seyfried que esta por estrenarse.

Ahora que Holmes se prepara para someterse a juicio ante un tribunal federal en San Jose, California, por supuestas estafas cometidas contra inversionistas, doctores y pacientes (la seleccion del jurado esta programada para el 31 de agosto), algunas empresarias creen que podrian verse afectadas por las ondas expansivas de este caso.

Muchas se quejaron porque, ademas de demostrar haberse ganado un lugar en el competido campo de las empresas emergentes, dominado por los varones, en anos recientes han tenido que rebatir la percepcion de que son como Holmes, situacion con la que no tienen que lidiar sus colegas varones.

“De por si teniamos estandares mas elevados antes de Theranos porque no nos ajustamos al patron”, se lamento Falon Fatemi, cofundadora de las empresas emergentes Node, dedicada a la inteligencia artificial, y Fireside, a la distribucion de medios. “Este caso solo nos complica la vida aun mas”.

Una persona que hablo en nombre del bufete de abogados que representa a Holmes, de 37 anos, se nego a hacer comentarios sobre este tema. Holmes podria pasar hasta veinte anos en la carcel si la declaran culpable. Ramesh Balwani, antiguo director de operaciones de Theranos, tambien enfrenta cargos de fraude y su juicio podria arrancar el ano entrante. Ambos se declararon no culpables.

Para Heather Bowerman, de 36 anos, el caso de Theranos ha tenido efectos prolongados. Bowerman fundo DotLab, empresa que desarrollo en 2016 una prueba para identificar la endometriosis, una enfermedad cronica. Segun dijo, cuando se reune con inversionistas, por lo regular le piden que explique en que se diferencia DotLab de Theranos. DotLab siempre ha buscado publicar sus resultados en revistas arbitradas, cosa que Theranos no hizo nunca, senalo.

De cualquier manera, Bowerman decidio no solicitar capital riesgo sino aprovechar el financiamiento ofrecido por el gobierno para arrancar DotLab.

DotLab ya publico resultados de estudios que validan sus pruebas en revistas arbitradas, contrato a un consejo asesor de medicos y cientificos y en este momento realiza un estudio clinico. La empresa recaudo 12 millones de dolares como inversion en sus primeras fases durante 2019.

A pesar de eso, persiste el estigma de Holmes, asevero Bowerman. “Hoy en dia, los inversionistas tradicionales de companias en primeras fases todavia dudan en otorgarle financiamiento a una empresa de diagnostico”, dijo. “En realidad, eso reduce la lista a unos cuantos posibles inversionistas”.

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Holmes durante una audiencia en un tribunal federal en San Jose, California, en mayo.Credit…Kate Munsch/Reuters

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Holmes en un laboratorio de Theranos en 2015. La empresaria fue comparada con Steve Jobs.Credit…Carlos Chavarria para The New York Times

Julia Cheek, fundadora de Everly Health, una empresa que ofrece pruebas de salud en el hogar a traves de su subsidiaria, Everlywell, dijo en una conferencia de 2019 que las comparaciones con Holmes eran tan frecuentes que colegas y asesores incluso le sugirieron que se tinera el cabello para evitar esos comentarios. Ambas mujeres tienen cabello rubio. Cheek no cambio el color de su cabello.

Cheek, de 37 anos, atribuyo las analogias constantes al hecho de que pocas empresas fundadas por mujeres alcanzan cierto tamano y un perfil sobresaliente, lo que magnifica las acciones de las que lo hacen. “Las mujeres fundadoras tienen que lidiar con este tipo de preguntas que sus homologos masculinos simplemente no tienen que responder”, dijo.

Las frecuentes comparaciones son perniciosas, dijeron muchas empresarias. En conversaciones con inversionistas, las fundadoras a menudo responden lo que los investigadores llaman preguntas de “prevencion”, que se formulan negativamente y estan disenadas para evitar perdidas. Pero a los empresarios masculinos se les hacen con mas frecuencia preguntas de “promocion” sobre las posibilidades de la nueva compania, lo que les permite centrarse en sus esperanzas e ideales, segun investigadores de London Business School y Harvard.

“Si te hacen una pregunta de promocion, puedes responder de manera promocional”, dijo Andy Coravos, fundadora de HumanFirst, una empresa emergente de atencion medica en el hogar. “El problema central que tiene el tema de Elizabeth Holmes es que se trata de una pregunta de prevencion”.

Algunas mujeres dicen que, por si fuera poco, tambien se sienten atrapadas en un ecosistema de empresas emergentes que venera los proyectos atrevidos y que causan disrupcion, en el que los inversionistas en general no tienen problemas con las companias que tuercen un poco las reglas o toman atajos con tal de crecer.

Beth Esponnette, fundadora de Unspun, empresa de pantalones jeans hechos a la medida, comento que los inversionistas muchas veces la han alentado a ser mas agresiva, a optar por acciones que bien podrian rayar en la deshonestidad. En una ocasion, un inversionista le recomendo inflar sus perspectivas de beneficios por un multiplo de 10, un nivel de lo mas irreal.

El mes pasado, Esponnette publico un ensayo titulado “I Get It, Elizabeth Holmes”, en el que describe este tira y afloja. Muchas de las acciones de Holmes fueron inexcusables, escribio Esponnette, de 33 anos de edad. “Pero de cualquier forma pienso que estaba convencida de que hacia lo correcto y solo seguia la recomendacion universal de Silicon Valley: ‘Finge hasta conseguir el exito'”.

Varias mujeres que trabajan en empresas emergentes del sector tecnologico le escribieron para agradecerle por escribir sobre los sentimientos que comparten muchas de ellas, afirmo Esponnette.

Lola Priego, de 30 anos, fundadora de Base, una empresa que ofrece analisis de sangre y saliva en el hogar que luego son procesados en laboratorios tradicionales, dice que escucha una comparacion con Theranos al menos una vez a la semana. Las referencias provienen directa o indirectamente de socios potenciales, asesores, inversionistas, clientes y reporteros, dijo.

Priego afirma que entiende la necesidad del escepticismo porque las nuevas empresas de atencion medica deben ser analizadas de manera critica para prevenir la negligencia. A menudo, las comparaciones se detienen despues de que la gente se entera de que Base trabaja con Quest Diagnostics, una empresa multinacional, para realizar el analisis de sus pruebas.

“Pero el sesgo y el escepticismo adicionales son dificiles de superar”, dijo Priego.

El mayor golpe vino de un asesor cientifico a quien Priego intento contratar en 2019. El asesor asistio a la reunion para decirle que llevar la tecnologia al cuidado de la salud estaba perjudicando a la industria, al igual que sucedio con Theranos. Eso hizo que Priego se cuestionara si podia contratar el tipo de asesores que necesitaba.

“Fue bastante desmoralizante”, dijo. Desde entonces, ha contratado a seis asesores.

En julio, Verge Genomics concreto una alianza con la gigante farmaceutica Eli Lilly que le permitira trabajar durante tres anos en farmacos para el tratamiento de la esclerosis lateral amiotrofica, o ELA, dijo Zhang. Ademas, la empresa publico el ano pasado en una revista cientifica un articulo sobre sus metodos y este ano contrato a un director para el area de Ciencias.

Fue todo un alivio poder mostrarles algo a quienes dudaban, afirmo Zhang.

“La epoca mas fragil de cualquier compania es la etapa inicial, cuando tienes que ganarte a las personas, convencerlas de tu vision y de los meritos de la idea”, explico. Acerca de Holmes y Theranos, anadio: “En esa etapa, este tipo de asociaciones pueden ser de lo mas daninas y mermar tu potencial”.

Erin Griffith escribe sobre nuevas empresas tecnologicas y capital de riesgo desde la oficina de San Francisco. Antes de unirse al Times, fue redactora senior en Wired y Fortune. @eringriffith

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